外国人拒绝基因测序因重视隐私,「Nebula」 想通过区块链打开这个市场

基因测序目前市场探索的区块链落地场景之一。Odaily星球日报此前报道过的 Healio,最近,我们接触到同样来自美国的基因测序团队 Nebula,这个项目最亮眼之处在于,其联合创始人之一为合成生物学(synthetic biology)之父 George Church。

Church 是哈佛大学医学院(Harvard Medical School)与麻省理工学院(Massachusetts Institute of Technology)的教授,1984 年开发了世界上第一个基因组直接测序技术。他曾经说过:“每个人都应该对他们的基因组进行测序,要了解你自己,理解你自己。”

基因测序消费级市场起风

现实离这很远,但正向此靠近。

从前的基因测序非常昂贵,技术的进步让成本下降,也让一般人更负担得起。

前瞻研究院报告显示,目前应用最广的测序技术是高通量测序(High-Throughput Sequencing),又称二代测序(Next Generation Sequencing),比传统的桑格测序(Sanger Sequencing) 速度快和成本低。国内华大基因的 BGISEQ 系列、国外 Illumina 的 HiSeq系列和 LifeTechnologies 的 IonTorrent 系列都是二代技术。美国 PacificBiosciences 开发出了第三代测序系统 PacBioRSII,但目前应用实践较短。

基因测序技术的更新迭代和成本下降打开了新市场,不少研究机构预计该市场会持续增长,有研究机构测算 2017-2022 年间全球基因测序市场规模增速将超过20%,保守估计到2022年全球基因测序市场规模将超过200亿美元。

根据我此前对华大基因招股书的分析,基因测序应用场景包括to C的(1)生育健康类研究和基础应用,to研究者的(2)生物信息分析等基因组解决方案和(3)用于研究肿瘤等复杂病机理的检测报告,(4)to药厂的药物基础研究和临床应用服务。值得注意的是,to C的服务在其整体主营业务收入中的占比逐渐增大,成为公司的主要营收来源。

消费级市场起步。近几年国内也出现一些直接 to C 的基因测序公司,比如人人基因和水母基因。可是基因测序在中国的渗透量依然有待提高。

基因测序行业的痛点

有趣的是,Nebula 的 CEO Kamal Obbad 告诉 Odaily星球日报,中国已经是个人基因测序最成熟的市场了。他表示,全球范围内,基因测序的数据非常缺乏。行业最大的问题是样本太少,不足以达到研究价值。因此,很多研究机构和药厂为了做临床研究,光是招募志愿者和基因样本,就花了 70% 的研发经费。

第二,在全球数据本来就缺乏的情况下,在欧美国家,很多消费者担心自身的基因和医疗等相关数据泄露因而拒绝做基因测序。

第三是数据监管问题。同样基于隐私等法律,研究机构和药企获取已有的基因测序数据的难度很大,比如欧盟的隐私保护条例;此外,在中国,消费者的基因数据不能跨境。

Nebula 尝试利用区块链技术建立一个基因数据平台,解决上述问题。

隐私保护:Kamal 表示,利用私钥授权机制,在区块链网络中,只有用户能控制你的基因。“你可以自己把你的数据卖给别人,我们不存储你的数据。用户可以把数据存在自己电脑上,也可以存在公共的去中心化存储网络中。”之后如果有其他应用程序开发者希望用你的数据,你可以授权给他们。

样本不足:Kamal 建立了一个经济机制,通过财务激励,让普通人更加愿意做基因测序或分享自身数据。比如,你可以在我们平台上注册,表示愿意分享数据,就会有相关研究机构找到你,希望为你做基因测序。

数据获取困难:“我们让研究者更加容易使用到基因测序数据,但是不用担心监管问题。”  Nebula 平台上设置了一些列协议,让研究者和药企在使用过程中满足各国的合规。比如研究者不需要也无法下载原始基因数据,他们可以直接在 Nebula 网络上计算已有的数据,但是计算模型不被公开,也就避免了模型泄露的危险。网络中仅有交易数据是公开可查的,以保证交易双方获得应有权利。

区块链基因测序平台,如何推广?

Nebula 的盈利模式包括 token 升值、收取手续费和直接销售服务的费用。若平台未来建成,行业中各方都能在此各取所需和提供服务,目前 Nebula 自身是第一个服务提供商。在积累了大量基因测序数据的基础上,开发者可基于此有很多的应用扩展,比如现在很多人根据基因推荐护肤品和养生方案等。

与许多区块链+行业的故事类似,Nebula 讲的故事很美好。区块链行业生态(或有人称其为“分布式商业生态”)本质上是一个取代中介的平台,商业模式能否跑通在于能否把足够多的供求双方聚集在平台上。Kamal 刚刚也讲到,行业其实处于数据紧缺的状态,所以公司在前期会集中在供给端,也就是积累 C 端用户,主要瞄准的人群会是以下三类:

第一类是有意做基因测序,但是很担心隐私泄露。“这是我们最看重的人群。”

第二类是有罕见病患者,这类数据更难获取且对罕见病药物研发特别有用,所以更有价值;同时罕见病患者自身也希望被治愈。Nebula 跟相关非盈利机构合作可以获取更精准的样本。

第三类则是非发达地区和非年轻人的样本。“我们想丰富样本,很多数据都是从欧洲地区的年轻人中获取,这样不利于做研究。我们希望这些数据能够变得丰富。”

跟中国不一样的是,Kamal 表示跟诊所或医院渠道合作不多。“很多医生并不愿意让病人做全基因测序,因为无法对治疗有直接帮助,而且告诉你获得某种病的概率会增加还会吓到用户。医生不愿意为此花费时间解释。”

大量已有的数据掌握传统基因测序龙头企业中,他们也是最大的“测序数据批发商”,直接放弃这部分数据太可惜。Kamal 说,这些数据持有者可以接入 Nebula 数据库,如果其中有 Nebula 注册用户的数据,用户可授权使用者调取已有数据。

Nebula 还处于早期,数周前开始向用户提供 99 美元的基因测序服务,以及基因测序数据有偿上链。Kamal 给出的数据是用户过万,服务区域主要在美国,之后会在欧洲、亚洲等地发布。说到这个又要回到项目的亮点 Church 教授,现在也是 Nebula 的首席 BD。学术名声之外,教授在行业中有一定资源和人脉积累,有利于项目的起步。

Kamal 透露 Nebula 预计在明年可以发布主网,明年下半年,其他应用程序开发者可以在网络上开发应用。当 Odaily星球日报问到这是联盟链还是公链时,他表示 Nebula 这是混合的:所有人都可以加入网络当计算节点(提供计算资源),但仅有数据节点可以接触到数据和通过交易。数据节点由非盈利机构和研究机构担任,药物研发企业等盈利机构没有权限。

Nebula 团队目前约 12 人,其中 8 名技术人员;此前完成了 430 万美元种子轮融资。联合创始人兼 CEO Kamal Obbad 本科毕业于哈佛大学,后从剑桥大学计算机科学学院辍学,曾担任谷歌产品经理、入选 YC Fellowship。